Back

¿La adversidad infantil causa problemas de salud mental?

Es bien sabido que sufrir eventos adversos en la infancia (como maltrato, violencia doméstica o abuso de sustancias por parte de los padres) se asocia con problemas de salud mental. Pero, a pesar de décadas de investigación, todavía no sabemos hasta qué punto estas experiencias adversas en la infancia (EAI) causan problemas de salud mental.

Esta confusión surge del hecho de que es probable que los niños expuestos a (EAI) experimenten otros factores de riesgo para problemas de salud mental, incluidos factores sociales como la pobreza, así como factores genéticos. Por lo tanto, no está claro si las tasas más altas de problemas de salud mental en las personas que experimentaron (EAI) se deben a la adversidad per se o a otros riesgos.

Es comprensible que los niños expuestos a (EAI) experimenten otros factores de riesgo social, como la pobreza. Pero, ¿por qué los niños expuestos a adversidades podrían tener una mayor predisposición genética a los problemas de salud mental?

Primero, sabemos que las (EAI) son más comunes en familias en las que los padres tienen problemas de salud mental, y experimentar problemas graves de salud mental de los padres también se considera una (EAI). Esto significa que los niños que viven en estas familias pueden ser más propensos a heredar una predisposición genética a los problemas de salud mental de sus padres y también experimentar entornos adversos.

En segundo lugar, también es posible que los niños que heredan problemas de salud mental puedan ser respondidos de manera negativa por sus padres. Por ejemplo, los padres pueden perder los estribos más a menudo con niños hiperactivos, lo que aumenta la probabilidad de que estos niños experimenten gritos o disciplina física.

Estos son ejemplos de correlación gen-ambiente, por lo que la exposición a experiencias ambientales depende del genotipo de una persona. Tales correlaciones gen-ambiente pueden significar que la asociación entre las (EAI) y la salud mental puede explicarse, al menos en parte, por factores genéticos.

En un estudio reciente, nuestro objetivo fue tener en cuenta la genética para comprender mejor el impacto ambiental de las (EAI) en la salud mental. Para ello, estudiamos a más de 11,000 niños genotipados que participaron en el Estudio Longitudinal Avon de Padres e Hijos con sede en el Reino Unido o en el Estudio de Desarrollo Cognitivo y Cerebral Adolescente con sede en los Estados Unidos. Para evaluar las (EAI) (maltrato, violencia doméstica, problemas de salud mental de los padres, abuso de sustancias de los padres, criminalidad de los padres y separación de los padres), se utilizó información de las entrevistas entre padres e hijos. Se evaluaron los problemas de internalización  de los niños (p.ej., ansiedad y depresión) y los problemas de externalización (p.ej., TDAH y conductas disruptivas) a través de informes de los padres cuando los niños tenían 9 o 10 años.

Para evaluar la predisposición genética de un niño a los problemas de salud mental, calculamos las puntuaciones de riesgo poligénico. Las puntuaciones de riesgo poligénico indexan la responsabilidad genética de una persona para un trastorno (por ejemplo, depresión) en función del número de variantes de riesgo genético que tienen para ese trastorno. Se calcularon las puntuaciones de riesgo poligénico de los niños para una variedad de problemas de salud mental, como depresión, ansiedad, esquizofrenia, trastorno bipolar, TDAH, autismo, comportamiento antisocial y abuso de alcohol.

Primero examinamos si los niños con una mayor predisposición genética a los problemas de salud mental tenían más probabilidades de experimentar (EAI). Encontramos que este era el caso: los niños con puntuaciones de riesgo poligénico más altas para problemas de salud mental (como depresión, TDAH y esquizofrenia) eran, en promedio, ligeramente más propensos a experimentar (EAI).

Es importante destacar que esto no significa que la exposición a las (EAI) esté determinada por los genes, sea culpa del niño o no se pueda prevenir. Más bien, los hallazgos sugieren que los niños con una mayor predisposición genética a los problemas de salud mental son, en promedio, ligeramente más propensos a experimentar (EAI).

Es probable que este hallazgo refleje, al menos en parte, la correlación génica-ambiente pasiva, por la cual los padres con problemas de salud mental transmiten esta predisposición genética a sus hijos y proporcionan entornos adversos. Por ejemplo, un padre con depresión podría transmitir variantes genéticas de riesgo relacionadas con la depresión a su hijo y también le resulta más difícil interactuar con el niño.

Pero a pesar de estas influencias genéticas, es importante enfatizar que las (EAI) también están influenciadas por factores de riesgo sociales y ambientales modificables y pueden prevenirse de manera efectiva a través de intervenciones ambientales, como  los programas de apoyo a los padres.

A continuación, examinamos hasta qué punto cualquier asociación entre las (EAI) y la salud mental podría explicarse por la predisposición genética de los niños a los problemas de salud mental. Después de controlar las puntuaciones de riesgo poligénico para los problemas de salud mental, encontramos que las (EAI) permanecieron asociadas con problemas de salud mental.

Sin embargo, las puntuaciones de riesgo poligénico no son la mejor manera de tener en cuenta los factores genéticos porque solo capturan parcialmente la responsabilidad genética de una persona a los problemas de salud mental. Para abordar esta limitación, utilizamos un nuevo método estadístico que  estima las asociaciones entre los factores ambientales y los resultados en un escenario en el que las puntuaciones de riesgo poligénico podrían explicar una mayor responsabilidad genética a los problemas de salud mental.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *